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    公立大學搶招成年線上學生 亡羊補牢猶未晚?(上)

    2021-2-12 The Chronicle of Higher Education 9642021-03-18
    賓州州立高等教育系統(Pennsylvania State System of Higher Education)旗下的三所學校面臨招生困境,不過他們打算推行一項在高等教育界越來越熱門的策略:打造全新「虛擬校園」;招生對象是擁有部分大學學分,卻未取得大學學位的在職成人。
     
    賓州克萊瑞恩大學(Clarion University)校長達爾-伊莉莎白.佩爾森(Dale-Elizabeth Pehrsson)接受《匹茲堡郵報》( Pittsburgh Post-Gazette)訪問表示,南新罕布夏大學(Southern New Hampshire University)等大學開設線上課程,從賓州「偷走」不少學生,而賓州預計明年開始實施線上課程,「積極加入競爭」。
     
    佩爾森接受本報採訪時表示,賓州高等教育系統中位於該州西部的三大校園──克萊瑞恩大學、埃丁伯勒大學(Edinboro University)和賓州加州大學(California University of Pennsylvania)正籌備合併為單一實體,而「賓州虛擬校園」將提供這三所大學現有的大學和研究所線上課程。虛擬校園的目標是觸及全美三千六百萬名沒有大學學位的成年人;考量到美國許多地區的高中畢業生人數不斷減少,這對面臨招生難題的公立大學而言,是相當具有吸引力的市場。
     
    但是,要與早已進入網路教育界的老牌大學競爭難度相當高,所謂的超級大學(mega-university,指註冊人數龐大且以提供線上課程為重點的公私立大學)早已搶得先機且財力雄厚,這是公立大學難以克服的兩大優勢。
     
    顯然部分公立大學體系仍然鬥志昂揚。舉例來說,麻州大學(University of Massachusetts)去年宣布將與加州查普曼大學(Chapman University)系統的線上分支──布蘭德曼大學(Brandman University)合作,攜手建立UMass Online,為全美在職成人提供更好的教育。麻州大學校長馬蒂.米罕(Marty Meehan)發表聲明表示:「為解決經濟流動不足的問題,我們比過去更需要提升高等教育的品質和彈性,並降低其經濟負擔。」這項合作協議已進入等待最終核准的階段。
     
    在賓州,克萊瑞恩大學、埃丁伯勒大學和南新罕布夏大學等校之間的招生競爭越發激烈,因為去年南新罕布夏大學和賓州的14所社區大學簽署一項協議,承諾向轉學到南新罕布夏大學的社區大學學生提供學費折扣,協助他們完成大學學業。佩爾森指出:「在這之前,南新罕布夏大學早就是我們的競爭對手,不過現在針對性越來越強。」
     
    南新罕布夏大學的校長保羅.勒布朗(Paul J. LeBlanc)則認為,競爭絕沒有針對任何一方。保羅否認南新罕布夏大學向克萊瑞恩大學搶學生的說法,「也許當地學生檢視諸多選項後,認為我們是最佳選擇」。無論如何,保羅都樂見更多學校為成人教育投入更多心力,因為「需求非常龐大」。
     
    公立大學角逐線上教育市場的其中一種方式是尋求合作夥伴,就像UMass和布蘭德曼大學一樣。大學顧問公司Guild Education資深策略師麥可.霍恩(Michael B. Horn)指出,和已提供線上課程的學校合作就能「跳過部分投資階段」,不必從頭開始規劃課程。普渡大學(Purdue University)2017年收購營利性質的凱普蘭大學(Kaplan University),建立普渡大學全球分校(Purdue Global),不過後來這項規劃造成財務損失。
     
    從零開始建立線上課程系統的成本可能很高。加州斥資1.2億美元成立卡爾布賴特學院(Calbright College),這所線上社區大學於2019年秋季開班,為在職成人提供證照培訓。但該學院招收學生不到一千人,損失數百萬美元,該州議員投票取消2021財政年度對該學院的補助,儘管最後學院仍保留下來。
     
    霍恩認為,各州不見得要投入一億美金成立線上大學,但他也補充:「進行之前要先有計畫,如果初步獲得正面結果,再決定在某個時間點投入較多資金。」霍恩表示,若賓州虛擬校園想跟南新罕布夏大學等全國性大型線上大學競爭,即使是在具有優勢的賓州,也會需要州政府大量資金,不過賓州「目前仍未表現出像高等教育體系投入大量資金的意願」。

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